María Curie: Biografía, inventos, nobel, aportes y más

María Curie, de origen polaco y más tarde, nacionalizada francesa. Fue una mujer extraordinaria, científica, ganadora de dos premios Nobel y responsable de importantes legados en el mundo de la física y la química, así como de la humanidad.

Biografía

Maria Salomea Skłodowska, mundialmente conocida como Marie Curie, nació en Varsovia, un 7 de noviembre del año 1867. Sus padres, Władysław Skłodowski, profesor de educación media y Bronisława Boguska, también educadora, con habilidades como el canto y la interpretación del piano. (Ver: Frederic Chopin)

Fue la quinta y última hija de esta pareja polaca. Sus cuatro hermanos eran Zofía, Jozef, Bronislawa y Helena. A María dentro del seno familiar la apodaban Manya.

De venir de una posición acomodada se vieron disminuidos por las pérdidas de propiedades y fortunas, como consecuencia de las inversiones hechas, como aportes a restablecer la independencia de Polonia. (Ver: Ana Frank)

María y sus hermanos vivieron con pocos recursos y en una época difícil políticamente, ya que Polonia estaba en esos años ocupada por Rusia, tras numerosos conflictos violentos, que también implantaron en forma autoritaria, la lengua y costumbres de aquel país.

maría-curie-02María a los 16 años

Sus padres

Wladyslaw dirigió dos gimnasios para varones, aparte de dar clases de matemáticas y física. Los rusos prohibieron la enseñanza de laboratorio, por lo que Wladyslaw tuvo que llevarse sus implementos y equipos para la casa, cosa que aprovecharon sus hijos para conocer y aprender su uso.

La madre de María Curie fue administradora de un internado para niñas, tuvo que renunciar cuando nació María y murió en el año de 1878 víctima de tuberculosis.

Vale acotar que su hermana Zofía también había muerto, pero de tifus, enfermedad que le fue contagiada por unos niños que alojaban en su casa, para ayudarse económicamente. Estas tragedias hicieron convertirse a María en agnóstica, ya había perdido la fe en Dios. (Ver: Nelson Mandela)

Al cumplir diez años, tras la muerte de su madre, María asistió a un internado, y poco después a un gimnasio para niñas, del que egresó con una medalla de oro, en 1883. En aquellos tiempos no podía estudiar en un instituto de educación superior, por ser mujer. María Curie estuvo un tiempo deprimida y pasó unos meses con los parientes de su padre, en una campiña, hasta que en 1885, regresó con su padre a Varsovia.

María y Pierre Curie

María Curie fue forzada a recibir instrucción educativa en la clandestinidad, debido a los sucesos que estaban ocurriendo en su país natal y por ser mujer. Así que a los 24 años se fue a la Universidad de París. (Ver: María Callas)

Allí estudió Matemáticas y Física, donde tuvo un brillante desempeño, egresando en primera posición de su promoción en Física, en el año 1893, y como segunda en Matemáticas, al año siguiente.

En ese año también conoció a quien sería posteriormente su marido, Pierre Curie, profesor en la Escuela Superior de Física y Química Industriales de París,  con el que acabaría descubriendo importantes hallazgos para el mundo científico.

Marie, como fue conocida en París, comenzó a investigar, en ese año de 1894, a solicitud de la Sociedad para el Fomento de la Industria Nacional, por lo que requirió de un laboratorio para sus trabajos. Pierre Currie le facilitó uno en la Escuela donde trabajaba (ESPCI), donde entablaron una fuerte amistad, que llegó a noviazgo y terminó años más tarde, en matrimonio.

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María y Pierre Curie

Se fue de vacaciones a Polonia y estuvo un año tratando de conseguir un puesto académico en su país natal. Fue rechazada por ser mujer. Pierre le escribió animándola a que volviera a París a hacer un doctorado. Le comentó que había obtenido el suyo con estudios sobre la radioactividad, en 1895, más adelante le dieron el puesto de profesor en la ESPCI.

Marie volvió y se casó con Pierre el 26 de julio de 1895. Fue una boda sencilla, no hubo ceremonia religiosa. Pidieron dinero en vez de regalos, para sus experimentos.

Hijos de María Curie

Irene se llamó la primera hija de María y Pierre Curie. Nació en 1897. María necesitó otro empleo y empezó a dar clases en la Escuela Normal Superior. La facultad de la Universidad no les patrocinaba sus investigaciones y sólo estaban subsidiados por organizaciones y empresas privadas más algunos gobiernos extranjeros.

En diciembre de 1904, María tuvo a su segunda hija, llevó por nombre Eve. Había sufrido un aborto, quizás provocado por su exposición contínua a la radioactividad. Les contrató institutrices polacas para que aprendieran ese idioma y cultura, para no perder las raíces de su tierra natal.

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Hijas de María

Inventos y descubrimientos

En ese año de 1895, el científico, físico alemán, Wilhelm Roentgen, estaba estudiando la radiactividad y descubrió que había una radiación desconocida que era capaz de atravesar elementos sólidos y lograba producir fotografías, pudiendo usarse en los huesos, por ejemplo. La llamó “rayos X”. (Ver: Linus Pauling)

Por otro lado, meses después, el también físico, Henri Becquerel, descubrió que las sales de uranio producían rayos, también desconocidos, que podían revelar una placa fotográfica.  Éstos no eran tan intensos como los rayos X, sólo estaban asociadas al uranio en sí, mientras que los descubiertos por Roentgen sí se podían producir en un laboratorio.

María Curie, con la ayuda de su esposo Pierre, se enfocaron en ese tema para desarrollar el doctorado de María. No contaba con muchos recursos y se adaptaba porque era hasta entonces inexplorado y por ende, no tenían mucha competencia.

Lo que sí tenían era un electroscopio con un piezoeléctrico, poderoso instrumento que había sido desarrollado por Pierre y Jacques, su hermano, cuando lo desarrollaron para mejorar al electrómetro.

María Curie y la radioactividad

Ese aparato, medía las corrientes eléctricas, más débiles, que se producían de la ionización del aire, al estar en contacto con los rayos de uranio. María Curie las bautizó con el nombre de Radioactividad. (Ver: ¿Qué inventó Albert Einstein?)

Ella lo utilizó con mucha destreza y se especializó en su uso, de tal forma que podía medir en cada muestra la cantidad de radiactividad emitida. Comenzó a medir la radioactividad en todos los minerales que podía tener a mano.

A medida que fue conociendo y experimentando con diferentes minerales, se dio cuenta que todos los compuestos de uranio tenían radioactividad.

No afectaba la temperatura, el compuesto, si era sólido o simplemente polvo, el sólo hecho de que tuviera uranio era radioactivo. Diferente al Torio, otro elemento que presentaba radioactividad, pero dependía del tamaño y cantidad que estuviera presente en la muestra.

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Modelo atómico

Esto la llevó a la conclusión de que “…la emisión de rayos por los compuestos de uranio es una propiedad del metal mismo, es decir, una propiedad atómica del elemento uranio”. Sólo con la presencia de los átomos se podía generar radioactividad. Esta hipótesis rebatía la anterior suposición de que los átomos eran indivisibles.

Importante descubrimiento ya que poco o nada se sabía de los átomos en ese tiempo, por lo que agregarle una propiedad o designar un nuevo modelo atómico era algo muy trascendental.

Aportaciones de María Curie a la química

María Curie siguió explorando, la curiosidad y ánimos de conocer más, era grande. Llevó unas muestras de torbernita, autinita y pechblenda, éste último, mineral que contenía uranio, que también presentó radioactividad, pero en una magnitud mayor que el propio uranio.

Algo inexplicable para María, ya había examinado todos o por lo menos casi todos, los minerales conocidos y sólo el uranio y el torio presentaban alta radioactividad. Esto la llevó a preguntarse que si el pechblenda contendría algún nuevo elemento, incluso más radioactivo que el uranio.

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La Sorbonne. París

Polonio y radio

Junto a Pierre, consiguieron aislar este elemento, en una proporción bastante elevada, ya que si no lo habían detectado era porque estaba en una cantidad muy baja en la pechblenda. Pero la tarea no era fácil, por cuanto había más de 30 elementos contenidos en ese otro.

De allí pudieron descubrir, en 1898, no uno, sino dos elementos nuevos muy potentes, el polonio, nombre que le dieron en honor a Polonia, tierra natal de María y el radio.

Se dieron un descanso, María estaba presentando serios síntomas de la enfermedad de los rayos, resultado de la intensa exposición a las radiaciones.

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Laboratorio Curie

María Curie y el radio

De regreso, venían con ansias de conocer al otro elemento, para lo que debían sumar 900 veces la potencia radioactiva del uranio, por lo que necesitaban muestras inmensas del elemento. Así conocieron el radio, el 26 de diciembre de 1898, nombre que derivaba del vocablo rayo.

Este elemento contenía una potente radioactividad. Pierre se estaba enfermando. Tenían exceso de trabajo. Se tomaron unas vacaciones a mediados de 1898, para descansar y disfrutar juntos por un tiempo.

En 1902 pudieron probar la existencia, preparando un decigramo de radio puro y determinando su peso atómico.

Sus colegas químicos aceptaron la existencia de este milagroso elemento, lo dejaron de usar sólo para experimentar y nació la industria del radio, ya que conocieron la maravilla que representaba para la humanidad. El radio podía combatir la enfermedad del cáncer.

Estos descubrimientos fueron informados y publicados, temiendo se repitiera lo ocurrido con el trabajo sobre el torio, que se lo adjudicó Gerhard Carl Schmidt, ante la Sociedad Alemana de Física.

Premios Nobel

Su tesis, finalmente titulada “Investigaciones sobre las sustancias radioactivas” le valió el reconocimiento cum laude en su grado de Doctor, en la Universidad de París.

Trabajo que también le valió el reconocimiento mundial, al otorgársele el Premio Nobel de Física, en 1903. María Curie también fue merecedora del Premio Nobel de Química, en 1911, por su descubrimiento de los elementos polonio y radio.

Premio Nobel de Física

Además de esa distinción recibió uno de los mayores logros profesionales y académicos en su vida, el Premio Nobel de la Física, en el año 1903, el cual compartió con su marido Pierre y su tutor, Henri Becquerel. (Ver: Teresa de Calcuta)

Se debe acotar que María Curie fue la primera mujer que recibió un Premio Nobel, superando los obstáculos de discriminación, ya que la Academia había decidido entregarlo a Pierre y Henri, sin tomarla en cuenta. Pierre manifestó su rechazo y advirtió que no lo recibiría si no la incluían en la nominación.

Por razones de salud y trabajo, Pierre y María Curie no pudieron asistir a Estocolmo, a retirar el premio. Además, a Pierre no le llamaba la atención esos actos públicos. Pierre se estaba sintiendo enfermo cada día más. Pudieron viajar a Suecia en 1905, para retirar el premio consistente en 15 mil dólares.

La Universidad de París les otorgó un nuevo laboratorio dentro de la Universidad, que estaría listo en 1906 y la cátedra de Física a Pierre Curie.

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Avances tecnología

Premio Nobel de Química

En 1911, recibió su último reconocimiento académico, el Premio Nobel de Química, gracias a su trabajo y esfuerzo que resultó en el descubrimiento del polonio y el radio. Esta vez fue la solitaria ganadora. Su marido, Pierre, había fallecido en el año de 1906, atropellado por un carruaje con caballos, lo que provocó su caída y fractura de cráneo. Para la fecha, Marie Curie era la única persona, y además, mujer en ganar dos Premios Nobel.

Vale mencionar que la hija de Marie, Irene Curie, siguió los pasos de su madre y en 1935, también fue merecedora de un Premio Nobel de Química, junto a su esposo, por sus trabajos de síntesis de nuevos elementos radioactivos. Trabajaron con las reacciones en cadena y en la construcción de un reactor nuclear.

Otros premios de María Curie

Innumerables premios y reconocimientos recibió esta notable científica, física y química a lo largo de sus años de fructífera actividad profesional. Los primeros y más importantes fueron los premios Nobel de Física y Química, años 1903 y 1911. Después y no menos importantes tenemos:

  • Medalla Davy o Davy Medal en inglés, medalla de bronce otorgada por la Royal Society de Londres. La reciben personas que se hayan destacado aportando conocimientos, descubrimientos que sean de suma importancia para la rama de la química. Viene acompañada de 1000 libras esterlinas. Su nombre proviene de Humphry Davy, químico británico del siglo XIX.
  • Medalla Matteucci. Otorgada por la Academia Nacional de Ciencias de Italia, a personas que hayan aportado o contribuido con el desarrollo de la Física. Carlo Matteucci es el encargado de dar la donación.
  • Elliot Cresson Medal. La Medalla de Oro de Elliot Cresson es la mayor distinción que se otorga de parte del Instituto Franklin. Los ganadores del mismo deben haber aportado algún invento o descubrimiento a la ciencia o el arte, alguna novedad tanto en máquinas útiles como de algún proceso o destreza en la ejecución. Esta medalla venía acompañada de $ 1.000,00 para la época.
  • Premio Willard Gibbs. Medalla cuyo nombre se debe al profesor de la Universidad de Yale, Josiah Willard Gibbs. Consiste en una medalla de oro de 18 Kilates, que se le entregaba a aquellos químicos que contribuyeran de forma relevante al avance de la ciencia, específicamente en la rama de la química pura o aplicada.
  • Medalla Benjamín Franklin. Es una medalla de bronce de Dupré (grabador de medallas, francés) también otorgada a los más destacados inventores y científicos.
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Irene en el Petit Curie

Invento de María Curie

El mejor invento atribuido a Marie Curie, fue sin duda alguna, el primer aparato portátil de rayos “X”. Era un coche equipado con aparato de rayos X y sala de revelado, con planta eléctrica que funcionaba con el motor a gasolina del coche. Tenía la capacidad de generar la energía necesaria para la utilización de dichos equipos.

Este gran invento fue de extraordinaria ayuda durante la I Guerra Mundial, ya que los soldados heridos en los enfrentamientos, morían antes de llegar al hospital más cercano, por falta de tener un diagnóstico completo y exacto de sus lesiones y traumatismos, lo que dificultaba actuar con rapidez en el caso de practicar cirugías de extrema urgencia. (Ver: Dalai Lama)

Petit Curie

Se equiparon 20 coches, llamados “petit Curie”, con la ayuda de la población. Su hija, Irene, la acompañaba en esta ardua y ejemplar tarea de ayuda a las víctimas de la guerra. Marie Curie se quedó con uno de estos coches, lo utilizó no sólo en Francia, sino en Bélgica, Italia, países en los que organizó cursos para que los soldados aprendieran sobre radioactividad. (Ver: Ana Bolena)

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Rayos X

Aportes de Marie Curie

Principalmente, el mejor legado, si se puede decir, que dejó Marie Curie, fue el descubrimiento de la radioactividad, incluido el uso por primera vez de tal término. A través de su descubrimiento de los elementos, radio y polonio, se pudo conocer la potente función que poseían al emitir rayos, que atravesaban elementos sólidos y proyectaban su interior, es decir, como una fotografía.

Esto fue beneficioso para la ciencia, el uso de los rayos X en medicina, es un valioso tesoro que ha salvado millones de vidas y cada vez más se especializa, a raíz de las bases que dejó sentadas María Curie.

Tras morir su esposo, en 1906, María Curie fue la primera catedrática de Física en la Universidad de París, tomando el puesto ocupado por su esposo en vida. Se convirtió así, en la primera mujer docente en los más de 600 años de vida de la universidad.

Después de finalizada la Guerra, en el año de 1921, María Curie se ocupó de dar conferencias en diferentes países, entre los que se incluyen, los Estados Unidos, país donde fue recibida en forma triunfal.

Por intermedio de la periodista W.B. Meloney, se organizó una colecta para donarle un gramo de radio a María Curie, el mismo fue comprado a la Oficina del Radio, en Pittsburgh.

Libros de María Curie

María Curie escribió interesantes libros y otros textos de gran utilidad para los científicos y estudiantes de la época. Eran conclusiones y la aplicación de sus métodos y herramientas para llegar a los descubrimientos que exitosamente se le atribuyeron.

En 1904 escribió “Las sustancias radioactivas”, “La radiología y la guerra”, en 1921, entre otros textos de lectura un poco más personales, como “Pierre Curie, mi marido”, “Cartas de Curie a Curie”, donde cuenta la relación epistolar que mantuvo con sus hijas por muchos años.

Obras de María Curie

No menos de 32 trabajos científicos escritos se cuentan entre las publicaciones de los Curie. Entre ellos, de los más importantes, está el referido a las células sanas y enfermas, donde exponía que el ser humano tratado con radio destruía más rápido las células malignas que tenía en su cuerpo.

Obra también resaltante la que ejecutó durante la I Guerra Mundial, cuando fue voluntariamente a ayudar a los soldados con sus “pequeños Curie”, vehículos habilitados con equipos de rayos X para la atención pronta de los heridos de esa cruenta batalla.

Y no se pueden dejar de lado, obviamente, los tratados, escritos, libros y documentación que ayudaron a los avances científicos, tanto de aquellos tiempos como los actuales, ya que sus descubrimientos e inventos son de gran repercusión a nivel mundial, más los escritos por otros autores sobre la vida de María Curie.

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Libros

Fundación Curie

Centro pionero en investigaciones médicas, biológicas y biofísicas en el mundo entero. Consta de un hospital para el tratamiento del cáncer. Está ubicado en París, Francia. (Ver: Andrés Galarraga)

Instituto de Oncología María Curie

Fue fundado en 1932 bajo el nombre de Instituto del Radio, con ayuda del gobierno polaco. Está ubicado en Varsovia, Polonia.

Museo de María Curie

El Musée Curie, en francés, ubicado cerca al Panteón de París, en el edificio donde nació María Curie, data del año 1967. Es un espacio con exposiciones permanentes y archivos de valor incalculable. Es un santuario de la memoria de la ciencia. En este museo se mantienen intactos el despacho y el laboratorio de química donde trabajó María Curie.

El público puede conocer la historia de cómo se descubrió la radioactividad y sus futuras aplicaciones en radioterapia.

En su interior están enseres y objetos, propios de su familia y también de la época que ellos vivieron. Hay fotografías, documentos, monedas, sus premios como las medallas recibidas, periódicos de los años 20 y 30, libros, muebles, instrumentos de laboratorio, equipos y muchas piezas invaluables que fueron parte de la vida y obra de esta ejemplar mujer, considerada la madre de la física moderna.

Muerte de Marie Curie

Los datos que se tienen  dan como causa de su fallecimiento una anemia aplásica, por una parte, hay otros que dicen que fue anemia perniciosa, lo que sí está claro es que la intensa exposición a la que sometió su cuerpo, mientras trabajó con radiaciones tan potentes, fue causa indudable de su muerte.

Ya antes de morir había perdido la vista, a consecuencia de esas radiaciones. Murió el 4 de julio de 1934 en la ciudad de Passy, Francia, a los 66 años.

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Restos de María Curie

Sus restos

Su cuerpo fue enterrado en el cementerio de Sceaux en París. El Panteón de París, es la última morada de María y su esposo Pierre Curie. Allí reposan sus restos desde el año 1995, cuando por motivos de conmemorar el 75 aniversario de la Fundación Curie fueron trasladadas sus cenizas al Panteón.

Frases célebres

“Soy de los que piensan que la ciencia tiene una gran belleza. Un sabio en su laboratorio no es sólo un teórico. También es un niño colocado ante los fenómenos naturales que le impresionan como un cuento de hadas”. Cada vez que un físico experimenta algo nuevo, es como descubrir algo maravilloso, todo merece la pena.

“La vida no merece que uno se preocupe tanto”

“Hay que perseverar y sobre todo, tener confianza en uno mismo” Se puede fallar dos, tres ó más veces, pero con el objetivo claro y la voluntad, se pueden lograr muchas cosas.

“No hay que temer a nada en la vida, solo hay que comprender” Para poder ayudar hay que saber qué se necesita.

“Convendría sentir menos curiosidad por las personas y más por las ideas”. Es más productivo servir para la humanidad, investigando o creando cosas beneficiosas.

“La ciencia la hacen personas, donde sea, en una buhardilla, cuando tienen el genio investigador, y no los laboratorios, por ricos que se construyan y se doten”. En clara alusión a las deficiencias de infraestructura, cuando empezó a investigar en un taller habilitado sin condiciones mínimas.

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María y Einstein

Misceláneas

  • El 2 de junio de 2017 se estrenó una película llamada “Marie Curie”, en Polonia, Francia y Alemania, en honor a la vida y obra de esta científica. Fue dirigida por Marie Noelle.
  • María Curie fue la primera mujer en ganar un premio Nobel pero también la primera catedrática en la Universidad de París.
  • Debieron pasar 4 años para que la comunidad científica aprobara el descubrimiento del polonio y el radio.
  • Fue juzgada en 1911 por la prensa y la sociedad del momento, como ladrona de maridos, tras descubrirse su romance con un hombre casado.

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  • Durante la I Guerra Mundial la llegaron a conocer como “suprema bienhechora de la humanidad”, gracias a sus esfuerzos en ayudar a atender soldados con sus rayos X.
  • Su viaje de luna de miel lo hicieron Marie y Pierre en bicicleta, por las carreteras de Francia.
  • Estudió en una universidad clandestina en Varsovia, en la que pudo completar sus estudios durante la opresión rusa en Polonia.
  • María Curie es la primera persona en utilizar el término de Radioactividad.
  • María Curie se reunió con otros científicos, tan famosos y respetables como Albert Einstein y Max Planck, para debatir sobre los últimos descubrimientos en el campo que ellos manejaban.
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Últimos años
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